Capitolio investiga publicidad “engañosa” de firmas petroleras

Legisladores advierten sobre estrategias de relaciones públicas que “distraen la atención de su papel central en la crisis climática”; documentos internos muestran que el sector rechaza las metas cero emisiones

Bombas de extracción de crudo en Texas. Nick Oxford/Reuters
Aime Williams
Washington /

Los legisladores estadunidenses intensifican el escrutinio de la industria del gas y el petróleo en tres audiencias distintas relacionadas con las investigaciones sobre las campañas publicitarias “engañosas” sobre el cambio climático.

En un informe que publicó el panel de Supervisión e Investigaciones del Comité Demócrata de Recursos Naturales de la Cámara de Representantes, los investigadores dijeron que las empresas de relaciones públicas “van mucho más allá de las técnicas habituales de mercadotecnia para obtener resultados para la industria de los combustibles fósiles”.

Las tácticas que se identificaron en el informe incluyen la creación de los llamados “grupos ciudadanos astroturf” para ocultar la participación de las grandes compañías de gas y petróleo, la creación de sitios web de noticias falsas y la canalización de los pagos a las empresas de relaciones públicas a través de organizaciones sin fines de lucro para ocultar el origen de los pagos.

Los legisladores de la comisión solicitaron a cinco empresas de relaciones públicas —FTI Consulting, Story Partners, DDC Advocacy, Blue Advertising y Singer Associates— documentos e información sobre su trabajo con clientes del sector de los combustibles fósiles. El comité amenazó con enviar un citatorio a FTI.

“Mientras nos enfrentamos a un clima más mortal y extremo en todo el mundo, las compañías de combustibles fósiles obtienen utilidades récord y aumentan sus tácticas de relaciones públicas engañosas para distraer la atención de su papel central en la crisis climática”, dijo Carolyn Maloney, presidenta demócrata del comité.

Uno de los estudios de caso del informe de la comisión describe una campaña contra una propuesta de restricción del fracking en Colorado que llevó a cabo la empresa de relaciones públicas Pac/West. Esta empresa manejó dos grupos sin fines de lucro, Protect Colorado y Coloradans for Responsible Energy Development, en nombre de un grupo de firmas de combustibles fósiles.

El informe también describe un sitio web que lanzó Singer Associates, llamado The Richmond Standard, diseñado para mejorar la imagen de la petrolera Chevron tras el incendio de una refinería en Richmond, California, en 2012.

Los investigadores del Congreso dijeron que el sitio contenía noticias no relacionadas con Chevron, junto con “artículos que buscan de forma más descarada presentar a la compañía petrolera como social y ambientalmente responsable”.

En una audiencia por separado, el Comité de Supervisión y Reforma de la Cámara de Representantes publicó cientos de páginas de correos electrónicos internos de compañías de gas y petróleo.

Los memorandos internos y los correos electrónicos muestran a los ejecutivos del sector petrolero reconociendo con franqueza que la industria no tenía intención de cumplir con las ambiciones de “cero emisiones netas de gases de efecto invernadero”.

Entre los extractos publicados se incluye un correo electrónico que envió un empleado de Shell en octubre de 2020 en el que se exponen los llamados temas de debate para un ejecutivo de la compañía estadunidense, en los que se afirma que el compromiso de la empresa a una vía hacia las emisiones netas cero “no tiene nada que ver con nuestros planes de negocio”.

De acuerdo con un resumen del comité sobre sus hallazgos, la guía interna de relaciones públicas de Shell pide a los empleados que enmarquen el objetivo de cero emisiones netas como “una ambición colectiva para el mundo” en lugar de un “objetivo de Shell”.

“Por favor, no den la impresión de que Shell está dispuesta a reducir las emisiones de dióxido de carbono a niveles que no tienen sentido comercial”, se lee.

Shell expresó que la pequeña porción de documentos que resaltó el comité es evidencia de sus “grandes esfuerzos para establecer objetivos agresivos”.

Los difíciles debates internos y externos señalan la intención de Shell de “formar asociaciones y compartir caminos que consideramos críticos para convertirnos en un negocio de energía de cero neto”, indicó la firma.

Por otra parte, documentos de ExxonMobil revelan presiones sobre una asociación comercial para que elimine el lenguaje de un comunicado público que puede interpretarse como un “compromiso explícito” en nombre de las compañías petroleras “para alinear su defensa con sus posiciones relacionadas con el clima”.

En respuesta, Exxon reafirmó que apoya el Acuerdo de París para frenar el calentamiento global y que la “publicación selectiva” de los correos electrónicos representa “un intento deliberado de generar una narrativa que no refleja el compromiso de ExxonMobil, y de sus empleados, de abordar el cambio climático”.

Una tercera audiencia, encabezada por el congresista demócrata Jamie Raskin, entrevistó a académicos de derecho sobre el uso de demandas estratégicas y leyes antiprotestas para combatir los movimientos contra los proyectos de combustibles fósiles.

La denunciante Christine Arena, ex ejecutiva de Edelman que testificó ante el Comité de Recursos Naturales, dijo que si bien las firmas tienen derecho a contratar grupos de relaciones públicas, las objeciones que planteó se referían “a la forma en que se comunican, las estrategias y las tácticas que utilizan en nombre de los clientes”. Si bien las firmas tienen derecho a contratar grupos de relaciones públicas, las objeciones que planteó se referían “a la forma en que se comunican, las estrategias y las tácticas que utilizan en nombre de los clientes”.

Arena señaló que no es partidaria de prohibir la publicidad de los combustibles fósiles. “Lo que quiero es que se obligue a revelar información”, dijo.

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